Le plus petit dinosaure retrouvé «piégé dans l'ambre»

Les scientifiques ont découvert ce qu'ils disent être le plus petit dinosaure connu.

La nouvelle espèce a été décrite par un membre de l'équipe comme le "fossile le plus étrange" sur lequel elle ait jamais travaillé.

Le spécimen, originaire du nord du Myanmar, est constitué d'un crâne d'oiseau piégé dans de l'ambre vieux de 99 millions d'années.

Écrivant dans la prestigieuse revue Nature, les chercheurs rapportent que le dinosaure aurait été de taille similaire au colibri abeille - le plus petit oiseau vivant.

La découverte étonnante peut éclairer la façon dont les petits oiseaux ont évolué à partir des dinosaures - qui étaient souvent plus gros.

Alors que les plus petits dinosaures, comme le Microraptor ressemblant à un oiseau, pesaient des centaines de grammes, le colibri d'abeille ne pèse que 2 g.

"Les animaux qui deviennent très petits doivent faire face à des problèmes spécifiques, tels que la façon d'intégrer tous les organes sensoriels dans une très petite tête, ou comment maintenir la chaleur corporelle", a déclaré le professeur Jingmai O'Connor de l'Académie chinoise des sciences de Pékin.

La nouvelle espèce, surnommée Oculudentavis khaungraae, semble avoir relevé ces défis de manière inhabituelle.

Par exemple, la structure de l'œil de l'animal a surpris les scientifiques.

Les oiseaux ont un anneau d'os, l'anneau scléral, qui aide à soutenir l'œil. Chez la plupart des oiseaux, les os individuels, appelés osselets scléraux, sont simples et assez carrés.

Mais à Oculudentavis, ils sont en forme de cuillère, une caractéristique que l'on ne trouvait auparavant que chez certains lézards vivants.

Les os de l'œil auraient formé un cône, comme les os des yeux des hiboux. Cela indique que le dinosaure avait une vision exceptionnelle.

Contrairement aux hiboux, les yeux étaient tournés latéralement et l'ouverture au centre des osselets était étroite, ce qui aurait limité la quantité de lumière entrant dans l'œil. Cela fournit des preuves solides qu'Oculudentavis était actif pendant la journée.

De plus, les yeux de la créature se seraient gonflés de sa tête d'une manière que l'on ne voit chez aucun autre animal vivant, ce qui rend difficile de comprendre exactement comment les yeux fonctionnaient.

"C'est le fossile le plus étrange que j'ai jamais eu la chance d'étudier", a expliqué le professeur O'Connor. "J'adore la façon dont la sélection naturelle finit par produire des formes aussi bizarres. Nous sommes également très chanceux que ce fossile ait survécu pour être découvert 99 millions d'années plus tard."

Étant donné que le nouveau spécimen se compose uniquement d'un crâne, il est difficile de comprendre comment il est lié aux oiseaux. Certaines caractéristiques du crâne ressemblent à celles des dinosaures, tandis que d'autres ressemblent à celles d'oiseaux très avancés.

Les chercheurs disent que la remarquable suite de traits du nouveau spécimen aurait pu évoluer soit par les contraintes de la miniaturisation, soit en se spécialisant dans un mode de vie particulier.

La mâchoire du dinosaure avait un nombre étonnamment élevé de dents. Cela semblerait suggérer que, malgré sa petite taille, Oculudentavis était un prédateur qui mangeait des insectes.

Certains tissus mous ont également été préservés avec le crâne, notamment les restes de la langue de l'animal, ce qui pourrait donner des informations supplémentaires sur sa biologie.

La découverte met en évidence l'incroyable potentiel de l'ambre pour préserver des spécimens fossiles qui n'auraient pas autrement survécu.

Le co-auteur, le Dr Luis Chiappe, du Musée d'histoire naturelle du comté de Los Angeles, a déclaré: "C'est une chance que cette minuscule créature ait été préservée dans l'ambre, car ces petits animaux fragiles ne sont pas courants dans les archives fossiles.

"Cette découverte est passionnante car elle nous donne une image des petits animaux qui vivaient dans une forêt tropicale à l'époque des dinosaures."

L'emplacement géographique de la découverte pourrait avoir quelque chose à voir avec le processus de miniaturisation, disent les scientifiques.

L'isolement est souvent impliqué chez les animaux dont la taille corporelle est plus petite, avec quelques exemples notables survenant sur les îles.

Il est intéressant de noter que l'ambre du Myanmar se serait formé sur un ancien arc insulaire.